飛37億公里,5秒鐘取45億年前60克物質,美國獲歷史性突破

天空之城 2020/10/22 檢舉 我要评论

10月20日,這是一個歷史性的日子,美國宇航局冥王號(OSIRIS-REx)探測器飛了37億公里,終於從小行星本努(小行星101955)上搶到了一坨太陽系誕生時最古老的岩石樣本,將在2023年把它送回地球。如果成功,這將是NASA自上世紀70年代從月球上取回岩石樣本後,第一次從小行星上取回樣本,再一次獲得歷史性突破。

小行星本努

小行星本努又名小行星101955,是1999年發現的一顆阿波羅型小行星,直徑492米。根據科學家們的計算,大約每13萬年,就可能有一顆直徑約500米的小天體會撞擊地球,導致局部的災難性影響。

本努是一顆被認為對地球有潛在威脅的小行星,曾被列為巴勒莫撞擊危險指數第二高的天體,其在2175年到2196年間有0.037%的可能性撞擊地球。第一高的是小行星阿波菲斯(小行星99942),曾被認為有37分之一的可能在2029年撞擊地球。

不過要精確計算小行星的軌道需要更為詳細的計算模型及高精度的觀測資料,所以很多時候科學家們計算出來的撞擊幾率並不相同,巴勒莫撞擊危險指數也變來變去,所以我們誰也不知道這些潛在的危險天體究竟會不會撞擊地球。

由於對本努的物理性質知之甚少,美國宇航局決定派遣一個探測器對其進行觀測,並取回樣本進行研究。這是因為本努是太陽系剛誕生的時候就存在的小天體,是兩個小行星碰撞產生的碎片,就像一個漂浮在太空中的時間膠囊,可以提供太陽系誕生時的化學資訊;本努本身含有5%到10%的水,表面佈滿富含碳的物質,可以幫助科學家們更好地瞭解小行星在將水帶入地球,並提供生命構建基礎的前生命化學材料中究竟發揮了什麼作用。

冥王號探測器

這個探測器就是冥王號(OSIRIS-REx),由亞利桑那大學行星科學和宇宙化學教授但丁·勞雷塔(Dante Lauretta)主持研發,總耗資8億美元,是NASA繼木星朱諾號和冥王星新視野號後的第三個行星科學任務。前兩個已經取得了極為豐碩的成果,科學界因此對冥王號也寄予厚望。

冥王號於2016年9月8日由阿特拉斯五號火箭發射升空,經過兩年的航行,終於在2018年12月與本努會合,開始了表面繪圖,尋找採樣點的工作,並進行採樣前的各種準備及演練。

到今天(10月21日)為止,冥王號已經飛行了37億公里,目前距地球3.3億公里,發射或接收信號單邊就需要18分鐘。

危險的取樣

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