290萬年後,宇宙最黑行星將墜毀在宿主恒星上,灰飛煙滅

天空之城 2020/12/10 檢舉 我要評論

就算見過再多奇葩的行星,在觀測到WASP-12b的時候,科學家們還是忍不住驚歎道:“好傢伙!”

2008年,科學家們通過淩日法觀測到了這顆行星,到今天已經有12年的時間了。在這12年的時間裡,它所經歷的一些微弱變化可以被科學家捕捉到,幫助我們更加瞭解這個神奇的世界。在最近的研究中,科學家們得出結論:這顆行星就要完蛋了。

首先,咱們來瞭解瞭解這顆行星。

WASP-12b

WASP-12b距離我們大約1410光年,圍繞著一顆比太陽稍微大一點的黃矮星公轉。WASP-12b本身也很巨大,比太陽系最大的行星木星還要大40%的直徑,質量也是木星的1.7倍。這是木星和WASP-12b的對比示意圖——

什麼?你說圖片有問題看不清?不,這張圖沒畫錯,這是根據科學家的研究成果畫出最接近真實情況的WASP-12b。研究表明,這顆行星可以吸收94%來自宿主恒星的光,只能反射出6%,比木炭、瀝青還黑。相比之下,地球反射的太陽光超過了30%。因此,迄今為止,WASP-12b仍是已知最黑的行星。

本來吸熱效率就高,WASP-12b還非常靠近宿主恒星。觀測結果表明, 它的軌道半長軸只有0.023個天文單位,也就是大約343萬公里,還不到太陽系最內側行星——水星半長軸的10%。因此,WASP-12b的公轉週期也非常短,只需要26.2個小時就能完成一圈公轉。由於和宿主恒星距離太近,WASP-12b表面的溫度也非常驚人,可以達到2250℃!在它的表面,連鋼鐵都能融化!

下面這張圖的比例也沒有失真,由於距離太近,宿主恒星的強大潮汐力已經將它拉扯成了橄欖球狀。

目前來說,我們的行星形成模型裡不支援像WASP-12b這樣的熱木星存在,因為每一顆恒星都具有強大的引力、輻射和恒星風,其中任何一條因素都足以將附近試圖形成的行星扼殺在搖籃中,驅散其原料。然而實際情況是,科學家們已經在宇宙中發現了數百顆如此靠近宿主恒星的氣體巨星,這始終是科學家們無法解答的一個問題。

悲劇的命運

WASP-12b也是氣體行星,在如此高溫的條件下,熱脹冷縮的現象尤為明顯,所以它顯得非常蓬鬆,密度也比木星小得多。再加上距離如此之近,所以它的氣體一直在被宿主恒星掠奪因而變得越來越小。

可惜的是,WASP-12b甚至都堅持不到自己的氣體被完全吞噬。科學家發現,它的軌道正在變得越來越小。也就是說,它正在一點點地靠近宿主恒星,並且未來將會徹底失控,墜毀在宿主恒星上!

在這麼多神奇的條件下,科學家們也不得不對WASP-12b倍加關注。由於它的公轉週期只有26個小時,科學家每個月都能觀測到至少27次淩日現象,從而獲取豐富的資料。尤其是從2008年到現在,在12年的歲月裡,許多原本很微弱的變化也被放大,最終引起了科學家們的注意。

到了2017年,科學家發現了它淩日時的一些問題。和最早期的公轉週期資料相比,似乎縮短了1秒鐘。

掩星

科學家首先提出假設,這可能是它軌道方向發生變化所導致的。

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