三疊紀「奇葩」長頸龍:脖子是軀幹3倍,牙齒彎又長,以魷魚為食

天空之城 2020/09/12 檢舉 我要评论

三疊紀,可以說是爬行動物的天下,也就是所謂的「蜥形盛世」。二疊紀末期的大滅絕事件,導致全球近9成的生物滅絕,因此冉冉升起的蜥形綱動物迅速接過前輩們的權力真空。它們一部分演化成恐龍,一部分則重回海洋。其中演化過程中不乏有一些劍走偏鋒的生物,如長頸龍。

  需要注意的是, 長頸龍不是蛇頸龍,雖然兩者都有一個長長的脖子,但它們屬於八竿子打不著的關係。而長頸龍也被譽為「生物力學噩夢」,並且持續了100多年。因為除了知道它脖子很長外,關於它是生活在陸地上還是在水中?它們如何與環境中的其他物種相互作用?是縈繞在眾多古生物學家心中的一個困惑。

  不過發表於《當代生物學》上的一項研究,或對長頸龍的習性有了初步的定論。

01 長頸龍,真正的蛇與龍的結合體!

  在1852年,古生物學家在瑞士聖喬治山(Monte San Giorgio)地區的三疊紀地層(約2.42億年前)中發現了一些奇特的化石。最初發掘出來的一些零散的竹節狀骨骼化石被認為是某種翼龍前肢。但隨著越來越多化石的出土,古生物學家發現,這些竹節狀骨骼化石其實是一種具有超長頸部爬行動物的頸椎。

  從化石推測,這種動物的頸長超過體長一半。但奇葩的是,如此長的脖子,頸椎數量卻只有 12塊(大型蛇頸龍薄板龍的頸椎數量有70塊)。因此這種動物被命名為長頸龍(Tanystropheus,拉丁語意為長的頸椎),被歸為原龍目長頸龍科長頸龍屬物種。

  根據科學家對出土的長頸龍化石重建顯示, 成年長頸龍的體長可達6米,頸部長度超過3米。從復原圖來看,妥妥的一個龍蛇結合的生物呀。但奇怪的是,每塊頸椎上都有一對細小的頸肋。這就意味著它的脖子不夠靈活,無法和身體的骨骼相協調,不符合物理力學。於是長頸龍的「頸之迷思」就此誕生,一直持續到現在。

  另外當年在同一個地方,古生物學家還發現了一些體長約1米的動物化石。而且不知道這些是不是幼年長頸龍還是其他動物。

02 水棲、陸棲?

  長頸龍滅絕後好像也沒有後代殘存,所以科學家很難找到類似物種進行研究。不過科學家還是參考了蛇頸龍的生存方式提出2種假說:水棲假說和陸棲假說。

  先說水棲假說。這個假說的證據就是在出土長頸龍化石的地方發現了很多魚類、頭足類的遺骸化石,屬於史前溫暖淺海地帶。但從長頸龍的身體結構看,它並沒有像蛇頸龍一樣的鰭狀肢,還保留著很多陸生動物的特徵。加上其雙眼和鼻孔位置位於頭部的頂端,所以科學家推測長頸龍應該是像現在的鱷魚一樣潛伏在水裡進行捕食。

  其次是陸棲假說。證據是在瑞士發現的化石中,尾巴的標本有明顯的黑色顆粒(碳酸鈣)狀沉積,這是尾部肌肉著地的現象。由此推斷出長頸龍是可以通過後肢站立,然後用長長的脖子捕食高處的植物莖葉(類似長頸鹿)和小型動物。而在三疊紀時期,還沒有動物演化出長脖子,這不得不說是一個巨大的優勢。另外原龍目動物中發現有樹棲化傾向,所以這個假說也是合情合理的。

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