兩顆超級地球被「排除」,宇宙那麼大,人類的第二家園還未出現

天空之城 2020/09/17 檢舉 我要評論

隨著地球環境的不斷惡化,人類越來越迫切地需要尋找一個第二家園,來緩解地球的負擔。在太陽系內,我們把目標定在了火星。但是想到更遙遠的未來,我們也不得不在更遙遠的太陽系之外尋找其他的殖民地。

到目前為止,科學家一共在太陽系外發現了超過4200顆系外行星,其中不乏有一些被稱為 超級地球的天體,它們都是品質、表面溫度和地球比較類似的行星。可是,僅僅憑藉這兩點,也並不足以證明它們像地球一樣宜居,我們還需要對更多參數進行觀測和研究,才能確定一顆星球的環境對於人類來說到底有何優劣之處。

最近,在對兩顆超級地球進行進一步的研究後,科學家們得出了令人失望的結論:它們表面的環境極其惡劣,不可能成為適合生命存在的天體。不僅我們未來無法在那裡定居,而且也不太可能有其他生命在那裡孕育。兩顆被寄予厚望的超級地球,就這樣被「排除」。

事情還得說回到大約3個月前。

當時,一組天文學家在GJ 887附近發現了兩顆系外行星,並且尺寸和溫度似乎都比較接近地球。科學家非常興奮,因為它們不僅基本條件符合超級地球的標準,而且距離我們僅有11光年,在宇宙尺度下來看已經相當近了。

GJ 887是一顆紅矮星,由於距離比較近,所以成為了最亮的一顆紅矮星。它的溫度比太陽低得多,所以雖然兩顆行星和它的距離小於日地距離,但是它們依然處於GJ 887的宜居帶內,有相對合適的溫度。當時科學家還對外宣佈,認為我們不能排除這兩顆行星上有生命的可能。

可是,僅僅過了不到3個月,這個說法就被擊破了。最近的觀測顯示,GJ 887沒有避免紅矮星的先天劣勢,這使得兩顆行星基本上都失去了孕育生命的可能。這個劣勢,就是輻射。

我們上面說了,紅矮星溫度較低,所以行星想要獲得合適的溫度,就要非常靠近宿主恒星。但是,紅矮星的輻射卻並不弱,隨著距離越來越近,行星承受紅矮星的輻射將會翻著倍地上升,以至於完全不可能有生物能夠承受得了。

在此之前,科學家們一直認為GJ 887並沒有表現出強烈的輻射,是一顆相對平靜的紅矮星。但來自亞利桑那州立大學的天文學家最近在《美國天文學會研究筆記》(RNAAS)上發表了他們最新的研究成果,證明GJ 887還是沒有擺脫紅矮星強烈輻射的本性。

亞利桑那州立大學地球與空間探索學院(SESE)的天體物理學家Parke Lloyd是本次研究的領導者,為了確定兩顆系外行星的宜居程度,他帶領著自己的團隊查閱了 哈勃太空望遠鏡的檔案資料,找到了哈勃在紫外光波段對GJ 887的觀測結果。

他們發現,GJ 887幾乎每個小時都會出現一次耀斑活動。耀斑是恒星表面的一種劇烈的活動,會伴隨著極其強烈的輻射。而在此之前, 淩日外行星勘測衛星(簡稱TESS)在連續27天的時間裡都沒有觀測到明顯的耀斑,所以得出了錯誤的結論。

自科羅拉多大學博爾德分校和海軍研究實驗室空間科學部的Evgenya L. Shkolnik解釋說:「像TESS這樣在可見光波段進行的恒星觀測,並不能接近事實的真相,確定這一點對於類似的研究來說非常重要。行星所承受的這種輻射環境只能在紫外波段的觀測下才能被完全瞭解,就像哈勃太空望遠鏡這樣能夠真實地展現出來。」

這一點很好理解,每一個烈日當空的夏天都有人打著遮陽傘走在街上,他們還會塗上防曬霜,這些措施都是為了抵抗紫外線。因此,只有像哈勃這樣能夠進行紫外波段觀測的望遠鏡,才能真實地反映出紅矮星等天體的輻射強度。

不得不說,這一次的發現還是非常令人失望的。而且,真正令科學家失望的不是這兩顆行星,而是它們所代表的巨大類群。

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