【宇宙之謎】火星可能奪走了地球的衛星?太陽系的早期,一場撞擊改變了局面

天空之城 2020/11/05 檢舉 我要評論

在太陽系八大行星中,除了完全沒有衛星的水星和金星之外,地球就是擁有天然衛星數量最少的行星,只有一個月球。週邊的氣體行星都有著十幾顆甚至幾十顆衛星,即使是比地球小的火星,也擁有兩顆衛星。甚至是被踢出行星行列的冥王星,都已經被發現了4顆衛星。

雖然月球體積在衛星之中非常大,但是在這些有衛星的行星行列中,地月系總是略顯單薄。

不過,最近的研究表明:月球可能曾經擁有一個「孿生兄弟」,但是,它如今已經成為了火星的追隨者,在幾千萬到幾億公里外漂泊。

這顆小天體,被命名為(101429)1998 VF31(以下簡稱'101429'),目前正在火星的第五拉格朗日點隨著火星公轉。最新的研究表明,它很可能曾經是跟隨地球的「馬仔」。

101429是一顆特洛伊小行星。這種小行星最早是在100多年前被發現的,它們普遍位於木星的拉格朗日點上。除此之外,火星、地球甚至是海王星的拉格朗日點上,也都有特洛伊小行星的分佈。

說到這裡,我們也介紹一下什麼叫拉格朗日點。雖然圓周運動告訴我們,如果半徑和向心力相同,那麼在軌道任何位置的公轉規律都完全相同。但實際在天文上並非如此,即使有些天體和行星軌道完全一致,在行星引力的作用下,它們也不會完全和這顆行星同步。著名數學家歐拉和拉格朗日推算出了軌道上的5個位置,可以真正保持三體問題的穩定,這五個位置就是五個拉格朗日點。

而我們提到的這些特洛伊小行星,就是位於行星軌道前方和後方60°的兩個拉格朗日點上,也就是第四、第五拉格朗日點。

(圖片說明:101429在火星第五拉格朗日點上隨火星公轉)

實際上,101429並非是火星周圍唯一的特洛伊小行星,它和其他幾顆在火星第五拉格朗日點的特洛伊小行星並成為尤里卡族小行星(Eureka family),這個名字來自於第一顆被發現的繞火星特洛伊小行星5261尤里卡。科學家認為,這些小天體很有可能是從太陽系的某個岩石天體上脫落下來的。

但是,在尤里卡族小行星中,101429仍然是與眾不同的一個,因此科學家們一直非常關注它。最近,由北愛爾蘭阿瑪天文臺及天文館(AOP)的天文學家所領導的一支科學團隊對它進行了史無前例的觀測,果然有了驚人的發現!

(圖片說明:甚大望遠鏡)

他們借助了歐洲南方天文臺位於智利的8米口徑甚大望遠鏡進行了觀測,通過它的X-SHOOTER光譜儀,對101429和其他尤里卡族小行星反射的太陽光進行了分析。出乎意料的是,他們發現它和其他幾顆小天體竟然根本不是同類!

更令他們驚訝的是,101429的光譜,竟然和我們的月球驚人地相似!

AOP的天體化學家Galin Borisov介紹說:「從光譜上看,這顆獨特的小行星似乎和月球上像環形山或者山脈這些有裸露基岩的地區一模一樣。」

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