銀河系或有1億億顆流浪行星!引力透鏡發現黑暗星球,有生命嗎?

天空之城 2020/11/05 檢舉 我要評論

看過電影《流浪地球》的朋友可能都有這個印象,太陽急劇老化膨脹,人類不得不乘著地球去星際空間流浪,雖然這是苦難的開始,但在駛出太陽系的過程中,人們也見識了很多新的壯觀景象,可以說這段旅程的開始還是蠻浪漫的。

不過電影也就此戛然而止,留給人們一個美好的遐想空間,經過險些墜入木星的災難後,人類和地球將苦盡甘來,一路順風四馬騰空地奔向一個美好的未來。然而事實真的會是這樣嗎?

最近科學家們在星際空間發現了一顆火星大小的神秘行星,沒有圍繞任何恒星運轉,沒有引力約束,在無盡的黑暗中踽踽獨行,孤獨地徘徊,不知道會去向何方。它也是一顆流浪的神秘星球,只是不知道是某個文明躲災避禍的方舟,還是宇宙中本來就存在的流浪星球。那麼流浪行星究竟是怎麼回事,真的會有生命在上面居住嗎?

流浪行星知多少?

晴朗的夜晚,你抬頭仰望星空,銀河璀璨,滿目浩瀚,你可能會感歎自己的渺小,生命的無常。然而,即使是滿目所見的星辰,它們也是極為渺小的,因為它們只是銀河系10萬光年銀盤中,離我們不超過幾千光年的恒星,你能同時看到的,包括最暗弱的恒星,最多不超過1600顆,而整個銀河系可能有1000億到4000億顆恒星。

在這1600顆恒星的周圍,實際還有約5000顆左右的恒星是我們看不到的,它們都是更小的紅矮星、褐矮星、白矮星等,光線太弱,我們肉眼根本無法看到;而在這些恒星周圍,又有遠多於這些恒星數量的行星,就更是我們目力所無法企及的了。

如果你認為這就是宇宙空間的全部,那你就太小看這個宇宙,太高看人類這種所謂智慧生命的認知了。根據近幾年一些科學家的觀測和估算,整個銀河系裡的流浪行星數量,光木星大小的可能就是所有恒星數量的兩倍;而斯坦福大學和其它機構2012年合作的一項研究則估計,銀河系中流浪行星的數量,可能是恒星數量的10萬倍 【注】!我們之所以對它們毫無認知,是因為此前我們根本就看不到它們。

當然,這些資料都還是理論上的估算,和實際情況差距有多大誰也不知道。但既然銀河系中有這麼多的流浪行星,再多我們地球一個去流浪,似乎也沒有什麼大不了——雖然對我們來說,那可是大得不得了的事。

那麼,這麼多的流浪行星,為什麼我們都沒有看到幾顆呢?

發現流浪行星的辦法

事實上,我們能夠看到太陽系外的行星,都還是近幾十年,特別是最近這些年的事情。而所謂的「看」,也不是通過望遠鏡直接看到那裡的河流山川,而是它們在自己的母恒星和我們地球之間經過時,科學家們根據恒星亮度的變化,計算出來的,這叫做淩日法。

目前已確認的4281顆(截止2020年6月底)系外行星,有71.3%是通過這種方法發現的。其它的多是通過徑向速度法,也就是它在軌道上運行時,靠近或遠離地球導致的光線多普勒效應計算出來的,這種方法連1米/秒的速度變化都能觀測到,可惜只能發現160光年以內的行星。

之所以很難發現系外行星,確實是因為它們距離太遠,光線太弱——和母恒星比起來通常只有百萬分之一的亮度,很容易就被母恒星的光芒完全掩蓋了。

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