史前生物水龍獸:2.5億年前的地球統治者,「發明」了冬眠能力,躲過了絕跡期

天空之城 2020/09/13 檢舉 我要評論

在自然界中,由於一些動物生活在比較嚴苛的環境條件中,因此它們需要在漫長的演化過程中發展出特殊的能力來適應自然環境,動物的冬眠就是野生動物中常見的一種生存技能。學會冬眠的動物通常生活在冬天食物匱乏、天氣寒冷的情況下,因此它們需要在過冬之前儲存好食物或能量,然後冬天來臨後通過冬眠來降低體內的新陳代謝水準和能量消耗水準。

如今自然界中擁有冬眠能力的動物並不少,那麼它們的祖先是哪種古生物呢?這個問題一直以來都是一個謎題,但近期《通訊生物學》期刊發表了一篇來自哈佛大學古生物學家梅根·惠特尼的研究論文,該論文指出他們的研究團隊發現出現在大約2.5億年前的水龍獸可能是最早學會冬眠的動物,換而言之它是冬眠的鼻祖,這是如何發現的呢?

水龍獸是一種什麼樣的古生物?

水龍獸是一種生活在三疊紀初期的古生物,從考古情況來看這種古生物主要分佈在如今的南非、印度、中國新疆和南極地區。從外形上看,水龍獸的頭比較大,脖子短,身體就像一個橫放的大水桶,體型和現在的河馬有些相似。成年的水龍獸身長為1米左右,其五官最明顯的特徵是犬齒的位置長出了一對長牙。

關於水龍獸是水生生物還是陸生生物的問題,目前還沒有定論。一方面是因為曾有考古挖掘發現水龍獸和其它陸生生物一起出現,另一方面是它特殊的鼻孔構造能讓它在水面下進行游泳。儘管水龍獸的樣子看起來比較「兇狠」,但經過考古學家的研究後發現很可能是草食性動物,因為它的嘴巴裡面長出了角質喙,這種結構可以用於切斷堅硬的植物。

研究人員從水龍獸的獠牙化石中發現了什麼?

在此次的研究中,研究人員針對在南極洲地區發現的水龍獸化石進行分析。他們對6只水龍獸化石的獠牙進行橫截面分析,發現它的獠牙和樹木的年輪一樣可以記錄它的生長資訊。研究人員通過對水龍獸的獠牙橫截面的分析獲得了它的新陳代謝情況以及應對環境變化的一些資訊,其中一種「壓力痕跡」與現在習慣冬眠的動物的壓力痕跡是一樣的。

由此研究人員推測水龍獸應該也擁有冬眠的能力,再加上它生活在氣候寒冷的南極洲上,這使得它在冬天來臨之前就得做好冬眠的準備。研究人員分析道,南極地區不僅有著非常低的氣溫,而且有時候還會遇到極夜的情況。長達幾個月沒有太陽光照射對於水龍獸來說雪上加霜,因此為了生存下去它不得不在這段時間裡進行冬眠。

如果水龍獸的真實情況如研究人員所分析的那樣,那麼它很可能是第一種學會冬眠的古生物。

水龍獸也曾統治過史前地球

水龍獸畢竟不是肉食性動物,它是如何統治地球的呢?這個物種對地球的統治可以說是「順勢而為」,考古研究表明水龍獸在二疊紀後期就出現了,二疊紀與三疊紀過渡的時間段地球上發生了大規模動物滅絕事件,水龍獸可能憑藉著冬眠和挖洞的本領逃過了這次嚴重的打擊。大滅絕事件過後,地球上有九成以上的生物都滅亡了,而水龍獸倖存了下來。

大量動物的死亡讓水龍獸失去了天敵和生存競爭對手,這讓它們可以肆意地在水中或者陸地上進食植物。這樣的時期至少維持了100萬年左右,換而言之水龍獸曾經統治地球長達百萬年。由於地球上許多地方都發現過水龍獸的化石,根據估計當時水龍獸的種群規模至少達到了幾十億頭,而且幾乎遍佈全球。這種規模和恐龍有的一比,可見它們曾經統治過地球。

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