【宇宙之謎】來自撒哈拉沙漠的「時間膠囊」,揭示了44億年前火星上的秘密

天空之城 2020/11/14 檢舉 我要评论

在太陽系的廣袤空間裡,分佈著大量的小行星,雖然這些小行星大小不一,起源也各不相同,但是它們卻有一個共同的特徵,那就是它們通常都非常古老,並且其內部的絕大部分物質不會隨著時間的推移而改變,也就是說,它們會一直保持著其成為小行星那一刻的樣子,正因為如此,它們也被人們形象地稱為「時間膠囊」。

幾乎每一天都有小行星撞向地球,雖然地球擁有濃密的大氣層,能夠與「來襲」的小行星產生劇烈的相互作用,從而讓它們在高溫中大量的消耗品質,但是偶爾還是會有一些個頭較大的小行星突破地球的這層防禦,它們散落在地球表面的殘骸,就是我們通常所講的隕石。當我們研究這些隕石的時候,就相當於打開了塵封已久的「時間膠囊」,從中我們可以得知宇宙中那些遙遠的往事。

44億年前,一個小天體與遠古火星發生了撞擊,在猛烈的撞擊過程中,火星上的岩石被撞得四分五裂,碎塊到處飛濺,以至於有一些岩石碎塊直接飛出了火星,從離開火星的那一刻起,這些岩石碎片就成為了「時間膠囊」。

這些44億年前的「時間膠囊」在太陽系中漫無目的地遊蕩,直到有一天,它們中的一部分闖入了地球的大氣層,其中至少有兩個墜落在撒哈拉沙漠中,幾年前,人們發現了這兩塊隕石,並將它們分別命名為「NWA 7034」和「NWA 7533」,而就是這兩塊來自撒哈拉沙漠的「時間膠囊」,揭示了44億年前火星上的秘密。

在之前對火星的探測和研究工作中,科學家們早已確定在遠古火星上存在過大量的液態水,但關於「這些水是怎麼來的,又是何時出現在火星上」這一系列的問題,目前科學界並沒有給出確定的結論。

但有一個認同度較高的觀點認為,遠古火星上的水應該是由太陽系週邊的富含水的小天體帶來的,根據這種觀點可以推測出,火星上的水應該出現於大約37至42億年前。可以看到,如果該觀點是正確的,那麼在這兩塊隕石裡就不應該有水。

44億年前的「時間膠囊」,揭示了遠古火星上的秘密

(遠古火星想像圖)

近日(2020年10月30日),一篇由哥本哈根大學 環球學院恒星與行星形成中心的研究團隊在《科學進展》上發表的論文卻表明,事實上並不是這樣,因為他們在「NWA 7533」的樣本中發現了水存在過的痕跡。

根據介紹,在對「NWA 7533」的樣本進行了四種不同的光譜分析之後,該團隊的研究人員發現了樣本中的鐵鎂質熔岩經歷了大量的Fe-Ti氧化物分級分離,而通常來講,這種情況只可能出現在液態水存在的情況下,因此他們最終得出了這個「令人興奮的結論」。

我們都知道,液態水是所有已知生命的重要物質基礎,而來自撒哈拉沙漠的「時間膠囊」則揭示了,早在44億年以前遠古火星上就應該存在著液態水,比之前的推測提前了2到7億年,這就意味著,在火星上演化出生命的可能性比之前估計的更大了。

研究人員認為,火星上的水出現得比想像中的早,表明了水可能是行星形成時產生的「自然副產品」,這對有關「行星如何演化」、「行星上的水從何而來」以及「地外生命」等相關理論都具有重要的意義。

需要指出的是,此次研究發現的意義並不是僅限於火星,比如說我們的地球也與火星一樣是太陽系內側的岩石行星,而且地球與火星的形成機制幾乎是完全相同,也就是說,如果火星在44億年前就有水的話,那麼地球也應該同樣如此。

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